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Procedimientos de diagnóstico del aparato digestivo

¿Cómo se diagnostica un problema en el aparato digestivo?

Para poder diagnosticar una enfermedad del aparato digestivo, su médico deberá confeccionar una historia clínica completa y minuciosa en la que anotará los síntomas que experimentó y cualquier otra información que resulte útil. Le realizarán un examen físico para identificar mejor el problema.

Algunos pacientes necesitan una evaluación diagnóstica más extensa, que puede incluir análisis de laboratorio, exámenes de diagnóstico por imagen y/o procedimientos endoscópicos. Estos estudios pueden incluir algunos o varios de los siguientes:

Análisis de laboratorio

  • Análisis de sangre oculta en las heces. Los análisis de sangre oculta en las heces sirven para verificar la presencia de sangre escondida en la materia fecal. Consiste en colocar una pequeña porción de excremento en una placa especial que luego el médico analizará o mandará a analizar a un laboratorio.

  • Cultivo de materia fecal. El cultivo de materia fecal se utiliza para detectar la presencia de bacterias anormales en el tracto digestivo que puedan producir diarrea u otros problemas. Se recolecta una pequeña muestra de materia fecal y el médico la envía al laboratorio. En dos o tres días el examen dirá si hay bacterias anormales presentes.

Diagnóstico por imágenes

  • Comida de bistec de bario. En este examen, el paciente come una comida que contiene bario (un líquido metálico y blancuzco que se utiliza para recubrir la parte interna de los órganos para que se vean en una radiografía), lo que permite al radiólogo ver el estómago mientras digiere la comida. La cantidad de tiempo necesario para digerir la comida con bario y para que ésta deje el estómago le permitirá al médico tener una idea de cuán bien funciona el estómago y le ayudará a detectar problemas de vaciado que no se vean en las radiografías con bario líquido.

  • Examen de tránsito colorrectal. Este estudio muestra cómo avanza la comida por el colon. El paciente deberá tragar cápsulas que contiene pequeños marcadores que se ven mediante radiografías. Durante el examen, el paciente deberá realizar una dieta con alto contenido de fibras y los movimientos de los marcadores en el colon se controlarán mediante radiografías abdominales que se tomarán en diferentes momentos en el transcurso de tres a siete días después de haber tomado la cápsula.

  • Tomografía computarizada (también llamada escáner CT o CAT, por su sigla en inglés). Este procedimiento de diagnóstico por imagen utiliza una combinación de radiografías y tecnología informática para obtener imágenes horizontales o axiales (llamadas también "cortes") del cuerpo. Una tomografía computarizada muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluyendo los huesos, los músculos, la grasa y los órganos. Las tomografías computarizadas muestran más detalles que las radiografías generales.

  • Defecografía. La defecografía es una radiografía de la zona anorrectal que evalúa la totalidad de la eliminación de las heces, identifica anormalidades en esa zona y analiza la contracción y relajación de los músculos del recto. Durante el examen, el recto del paciente se llena con una pasta blanda que tiene la misma consistencia que la materia fecal. El paciente se sienta como si estuviera en el inodoro en un aparato de rayos X y contrae y relaja el ano para expulsar la solución. El médico analiza las radiografías para determinar si los problemas de la zona anorrectal se producen cuando el paciente está evacuando la pasta por el recto.

  • Radiografía de tracto GI (gastrointestinal) inferior seriada (también llamada enema de bario). Es un procedimiento que analiza el recto, el intestino grueso y la parte inferior del intestino delgado. El bario se aplica en el recto en forma de enema. Mediante una radiografía del abdomen se pueden ver las estenosis (áreas estrechas), las obstrucciones (bloqueos) y otros problemas.

  • Resonancia magnética (MRI, por su sigla en inglés). La MRI es un procedimiento de diagnóstico que utiliza una combinación de imanes grandes, radiofrecuencias y una computadora para producir imágenes detalladas de los órganos y las estructuras internas del cuerpo. El paciente se recuesta en una cama que se desplaza dentro de una máquina cilíndrica de MRI. Este aparato toma una serie de fotografías del interior del cuerpo utilizando un campo magnético y ondas de radio. La computadora agranda las imágenes que se obtienen. Este examen no produce dolor, ni implica exponerse a la radiación. Dado que el aparato de MRI es parecido a un túnel y algunas personas sienten claustrofobia o no logran quedarse quietas durante el estudio, es posible que reciban un sedante para poder relajarse. En la habitación donde se realizan las MRI no puede haber objetos metálicos, por lo que las personas que tengan marcapasos o varillas o placas metálicas en el cuerpo no pueden someterse a este examen. Antes del procedimiento deberá quitarse todas las joyas que lleve puestas.

  • Colangiopancreatografía por resonancia magnética (MRCP, por su sigla en inglés). Este examen utiliza imágenes de resonancia magnética para ver los conductos biliares. El aparato utiliza ondas de radio e imanes para analizar los órganos y tejidos internos.

  • Estudio de motilidad orofaríngea (tragar). Se trata de un estudio en el que el paciente tiene que beber pequeñas cantidades de líquido que contienen bario con una botella, una cuchara o una taza. Se toma una serie de radiografías para evaluar qué sucede cuando se traga el líquido.

  • Escaneo de vaciamiento gástrico con radioisótopos. Durante este examen, el paciente come alimentos que contienen radioisótopos, que son sustancias levemente radioactivas que se pueden ver mediante una tomografía. La dosis de radiación de los radioisótopos es muy baja y no es perjudicial; sin embargo, permite que el radiólogo vea la comida en el estómago y compruebe cuánto tarda en salir de él, mientras el paciente está dentro de la máquina.

  • Ecografía. La ecografía es una técnica de diagnóstico por imagen que utiliza ondas sonoras de alta frecuencia y una computadora para obtener imágenes de los vasos sanguíneos, los tejidos y los órganos. Las ecografías se utilizan para ver el funcionamiento de los órganos internos y para evaluar el flujo sanguíneo a través de diversos vasos. Se aplica un gel en la parte del cuerpo que se estudiará (por ejemplo el abdomen) y se coloca una varita que se llama transductor sobre la piel. El transductor envía ondas sonoras hacia el interior del cuerpo que rebotan contra los órganos y, al volver al aparato ecográfico, reproducen una imagen en el monitor. También se genera una imagen impresa o un video del estudio para que se pueda analizar en el futuro.

  • Radiografía de tracto GI (gastrointestinal) superior seriada (también llamada trago de bario). La radiografía del tracto GI superior seriada es un examen diagnóstico que analiza los órganos de la parte superior del sistema digestivo: el esófago, el estómago y el duodeno (la primera parte del intestino delgado). Se traga el bario y se toman radiografías para evaluar los órganos digestivos.

Procedimientos endoscópicos.

  • Colonoscopía. La colonoscopía es un procedimiento que permite al médico ver la longitud total del intestino grueso (colon), e identificar la presencia de crecimientos anormales, tejidos inflamados, úlceras y sangrados. Consiste en insertar un colonoscopio (un tubo largo, flexible y con luz) por el recto hasta el colon. La colonoscopía le permite al médico ver el recubrimiento del colon, extraer tejido para examinarlo con más detenimiento y, posiblemente, tratar algunos problemas que descubra.

  • Colangiopancreatografía retrógrada endoscópica (CPRE).La CPRE es un procedimiento que permite al médico diagnosticar y tratar problemas en el hígado, la vejiga, los conductos biliares y el páncreas. Este procedimiento combina el uso de radiografías y de un endoscopio (un tubo largo, flexible y con luz). El endoscopio se introduce en la boca del paciente y pasa por la garganta, el esófago, el estómago y el duodeno (la primera parte del intestino delgado). El médico puede examinar el interior de estos órganos y detectar anormalidades. Luego, se introduce un tubo por el endoscopio y se inyecta una tintura que permitirá ver los órganos internos en una radiografía.

  • Esofagogastroduodenoscopia (también llamada EGD o endoscopía superior). La EGD (endoscopía superior) es un procedimiento que permite al médico examinar la parte interna del esófago, el estómago y el duodeno con un endoscopio, que se introduce por la boca y la garganta hasta el esófago, el estómago y el duodeno. El endoscopio permite que el médico vea el interior de esta parte del cuerpo y que inserte instrumentos para extraer muestras de tejido para realizar una biopsia (si es necesario).

  • Sigmoidoscopia. Una sigmoidoscopia es un procedimiento diagnóstico que permite al médico examinar el interior de una porción del intestino grueso y es útil para identificar la causa de diarreas, dolores abdominales, constipación, crecimientos anormales y sangrados. Se inserta un tubo corto, flexible y con luz, llamado sigmoidoscopio, en el intestino a través del recto. Éste sopla aire en el intestino para inflarlo y facilitar ver su interior.

Otros procedimientos

  • Manometría anorrectal. Este estudio ayuda a determinar la fuerza de los músculos en el recto y el ano. Dichos músculos suelen tensarse para retener un movimiento de los intestinos y relajarse cuando el movimiento pasó. La manometrìa anorrectal es útil para evaluar malformaciones y detectar la enfermedad de Hirschsprung, entre otros problemas. Se introduce un pequeño tubo en el recto para medir la presión que ejercen los músculos del esfínter que rodea el canal.

  • Manometría esofágica. Este estudio ayuda a determinar la fuerza de los músculos en el esófago. Es útil para evaluar el reflujo gastroesofágico y las anormalidades al tragar. Se introduce un pequeño tubo a través de la nariz, que pasa por la garganta y llega al esófago. Luego, se mide la presión que producen los músculos esofágicos en descanso.

  • Monitoreo del pH esofágico. El monitoreo del pH esofágico mide la acidez dentro del esófago. Es útil para evaluar la enfermedad de reflujo gastroesofágico (GERD, por sus siglas en inglés). Se introduce un pequeño tubo plástico a través de la nariz, que pasa por la garganta y llega al esófago. El tubo se detiene justo encima del esfínter esofágico inferior, que está ubicado en la conexión entre el esófago y el estómago. En el extremo del tubo que se coloca dentro del esófago hay un sensor que mide el pH o acidez. El otro extremo, que está fuera del cuerpo, está conectado a un monitor que registra los niveles de pH en un período de entre 24 y 48 horas. Se aconseja que el paciente haga sus actividades normales durante el estudio y lleve un registro de los síntomas que aparecen o de situaciones que podrían resultar sospechosas para el reflujo, como por ejemplo arcadas o tos, y de las comidas que ingiere. Se recomienda también llevar un registro de la hora, el tipo y la cantidad de comida que se ingiere. La lectura de los niveles de pH se evaluará y comparará con las actividades del paciente en ese período.

  • Cápsula endoscópica. La cápsula endoscópica ayuda al médico a examinar el intestino delgado, ya que los procedimientos tradicionales, como las endoscopía superior o la colonoscopía, no llegan a esa parte del intestino. Este procedimiento es útil para identificar la causa de sangrados y detectar pólipos, la presencia de enfermedad inflamatoria intestinal, úlceras y tumores del intestino delgado. Se coloca un dispositivo sensor en el abdomen del paciente y éste traga una píldora que contiene una cámara diminuta. La píldora con la cámara pasa naturalmente por el tracto digestivo y transmite imágenes de viedo a un aparato que registra los datos. Este aparato se coloca ajustado con un cinturón a la cintura del paciente durante ocho horas. Las imágenes del intestino delgado se descargan del aparato que registra los datos a una computadora. Luego, el médico mira las imágenes en la pantalla de una computadora. Por lo general, la píldora con la cámara pasa por el colon y se elimina en la materia fecal en el transcurso de 24 horas.

  • Manometría gástrica. Este análisis mide la actividad eléctrica y muscular del estómago. El médico introduce un tubo delgado por la garganta del paciente que llega hasta el estómago. El tubo contiene un cable que mide la actividad eléctrica y muscular del estómago durante la digestión de alimentos y líquidos. Esto ayuda a mostrar cómo trabaja el estómago y si hay algún retraso en la digestión.

  • Colangiopancreatografía por resonancia magnética (MRCP, por su sigla en inglés). Este examen utiliza imágenes de resonancia magnética para obtener imágenes de los conductos biliares. El aparato utiliza ondas de radio e imanes para analizar los órganos y tejidos internos.

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 4/23/2014
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